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港报社评:东方海外卖盘,一个时代终结--明报7月11日
2017年7月11日 / 凌晨1点13分 / 15 天内

港报社评:东方海外卖盘,一个时代终结--明报7月11日

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曾几何时,香港「四大船王」在国际航运界叱吒风云,然而时移世易,前特首董建华家族所创办的东方海外,近日亦同意卖盘,接受中远海控492亿元全面收购。今次交易惹来一些阴谋论揣测,有美媒言之凿凿,声称董家是在「中央政治压力」下无奈卖盘,亦有人认为中远海控以逾三成溢价收购「作价太高」,有「明益」董家之嫌,云云,不过纠缠于阴谋论,只会令人雾里看花,忽略了当今全球航运业竞争白热化,巨企并购已成为无法回避的大趋势。东方海外卖盘,对董家乃至香港都是一个时代的终结,惟从国际航运业竞争角度来看,它亦是一个新时代的开端。

目前东方海外为全球第七大航企,市场占有率接近3.3%,相比下中远海控的市占率则为8.4%。中远海控于2015年底成立,由中国两大国营航运巨头中远集团与中海集团合并而成,倘若这次收购成功,集团将拥有世界第三大货柜箱船队,运营逾400艘船舶,市占率直逼11.7%,有望超过法国达飞轮船(市占率11.2%),跻身全球三甲,成为亚洲最强大的竞争者。近年航运企业为了减轻营运成本,纷纷缔结联盟,共用船舶和网络,全球航运业老大丹麦马士基和老二瑞士地中海航运便组成所谓「P2联盟」,至于中远海控旗下中远集运、东方海外和达飞轮船等最近亦组成「大洋联盟」。不少分析估计,中远海控并购东方海外后,下一步还将发起更多收购,抗衡P2联盟,力争成为全球一哥。

中远海控提出的收购价,比起东方海外上周五的收市价,溢价超过三成,意味董家可套现超过330亿元。《华尔街日报》引述消息声称,董家其实不想卖盘,惟因为中央政治压力,最终接受以合理价格出售。北京当局出于国际竞争战略考虑,希望玉成其事,并不奇怪,惟「政治施压」之说是否准确,不易求证;收购作价是否偏高,亦言人人殊。有人语带讽刺,质疑现今做船运是否如此「值钱」,乘机「政治抽水」炒作一番;不过花旗分析报告则认为,虽然东方海外是最大得益者,惟中远海控收购作价亦属合理。摩根士丹利亦认为,合并能产生协同效益,扩大规模、降低成本,对两间公司都有利。东方海外拥有较新的船队,货柜效率广获同业肯定,来往东亚与澳洲和美国的货柜箱航线更是强项,倘若并购成功,中远海控同样获益匪浅,难言到底「谁益了谁」。

今次东方海外卖盘,某程度反映了过去数十年来中国以至全球经济环境的剧变。战后中国大陆物资短缺,成为香港航运业发展重大契机。上世纪70年代是本港航运业的高峰期,环球航运包玉刚、东方海外董浩云、万邦集团曹文锦和华光航业赵从衍号称「香港四大船王」,旗下船队纵横全球海域,香港亦成为全球数一数二的国际航运中心。然而随着中国经济崛起,香港货柜码头吞吐量早已被上海超越,世界排名跌至第5,至于航运业亦失去昔日光芒,东方海外是唯一能跻身全球十大航运企业的本港公司。

2008年金融海啸重挫环球经济,货柜箱航运业萎缩严重,业界经营困难,去年夏天,全球十大航运公司之一的韩国韩进海运申请破产,震惊国际。过去数年东方海外面临沉重经营压力,然而总算挺过来,未见严重亏损,实非容易,不过今时今日国际航运业竞争激烈,并购整合已成为大趋势。过去两三年,一些与东方海外规模差不多的航运企业,都成为其他巨无霸对手的并购对象,例如法国达飞就以近200亿港元并购新加坡淡马锡旗下的东方海皇,「一哥」马士基则收购了全球十大之一的汉堡南美,至于德国赫伯罗特则与阿联酋航运合并。虽然东方海外位列全球第7,但是有国际航运业分析师认为,东方海外的实力,长远恐难跟其他规模更大的对手竞争,今次卖盘见证了时代巨轮的残酷。

尽管香港仍是国际航运中心,惟无论是货柜码头业务和航运业都有光辉不再之感,政府支援协助不足,备受质疑。去年政府宣布成立新的「香港海运港口局」,协助制订政策,推动人力培训,发展高增值航运服务业,是否能够急起直追,仍属未知之数。近年人工智能(AI)发展迅速,自动驾驶船舶(autonomous ships)成为航运业发展新趋势,中国、日本、韩国、欧洲乃至世界最大矿业集团必和必拓,都有意研发巨型自动航行货船,务求提升航运效率减省成本,有学者提出,香港亦应迎上这个发展新趋势,积极参与其中。香港造船业早已式微,不过大可推动自动驾驶船舶软件系统的研发,能否把握这个振作机会,端看政府是否有决心、魄力和远见。

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