December 5, 2018 / 12:21 AM / 11 days ago

港报社评:北京在巴拿马展现微妙“运河外交”--信报12月5日

出席过在南美洲国家阿根廷举行的二十国集团(G20)峰会之后,国家主席习近平北上前往中美洲巴拿马,展开在该国破天荒第一次的国事访问。破天荒的意义乃在于,巴拿马与中华民国建立邦交关系逾百年,亦即台湾仅见的盟邦之一,而北京则于去年六月成功挖墙脚,巴拿马改与中华人民共和国建交。

建立正常外交关系才一年半,中方最高领导人首度到访,巴拿马以顶级规格热情款待,正副总统同时亲自在机场迎迓,连美国总统抵埗也没有此等殊荣。总统巴雷拉在欢迎声明中表示,习主席到访有助提升巴拿马在区域内的地位。接下来,两国领导人见证部长签署多项合作协议备忘录及条约,包括电子商务、商业服务合作、巴拿马国家银行与中国开发银行及中国银行战略合作等等,还有各种各样与「一带一路」相关的基建项目。此外,双方签署引渡条约,方便中国缉拿潜逃当地的贪官。总的来说,中国在巴拿马的投资额超过一百五十亿美元。该国贸易部长艾罗赛梅纳扬言:「我们会成为中国商品进入拉丁美洲的门户。」

巴拿马不但本来是台湾盟邦,而且是美国视作后花园之一的战略重地,贯通太平洋与大西洋的巴拿马运河长期由美军驻守,刚逝世的美国前总统老布殊甚至以保护运河为名,于一九八九年出兵彼邦拘捕当时自任国家元首的军事强人诺列加,运河区直至一九九九年才「回归祖国」,控制权交还巴拿马政府。拥有这种背景的国家,为什么忽然之间成为北京的好朋友?正常解释当然是中国崛起确确实实带来无限商机,其次是与中国建交有助制衡那个令巴拿马爱恨交缠的强邻美国,第三个原因关乎该国作为经济命脉的运河能否继续赚取丰厚利润。

巴拿马运河垄断太平洋与大西洋之间的海上交通,光是船只通行费每年便收取超过十亿美元(理论上游泳通过也要缴费),尚未计及周边的货柜码头营业额,这对于巴拿马政府无异于一只生金蛋的鹅。然而,同样位于中美洲的尼加拉瓜长期渴望分一杯羹,开凿一条规模更大的运河,并且于二○一三年经国会批准,允许中资背景的「香港尼加拉瓜运河开发投资有限公司」(HKND)负责。该公司的董事长兼总裁是内地人王靖,获得独家规划、设计、建设及一百年的运营及管理运河和其他潜在项目的权利。工程造价四百亿美元,后来增至五百亿,预计二○一九年竣工。要是尼加拉瓜运河明年开通,等于强抢巴拿马运河生意。

耐人寻味的却是,一旦提到尼加拉瓜运河,中国政府总是显得一副爱理不理的冷漠态度。例如二○一四年十二月尼加拉瓜运河动工,外交部发言人华春莹被问及此事,她的回应是「与中国政府没有关系」,因为这是民间企业自主行为。

尼加拉瓜运河项目表面上是动工了,不过随之而来的是非常微妙的戏剧性发展,其一是巴拿马放弃台湾,改与北京建交,其二是该运河工程停止,其三是HKND原本位于香港中环国际金融中心的办公室退租迁出,并且拒绝透露新办公地址,其四是中国驻巴拿马大使魏强被问到运河之时声称:「至今还有这种忧虑和提问,着实令我大吃一惊!……现在已经不再有人提及这议题。」简言之,尼加拉瓜运河胎死腹中。

世人无法准确掌握尼加拉瓜运河烂尾的详细内幕,只可透过蛛丝马迹推敲,北京在巴拿马展现了微妙的「运河外交」,让巴拿马运河排除竞争者,仍继续得享垄断地位,到头来中国增加一个弥足珍贵的中美洲友邦,延伸过去的影响力足以令山姆大叔坐立不安。至于尼加拉瓜的利益,北京是先不管了,因为这还是台湾的邦交国。(完)

注:以上的评论仅为摘要,并且不代表路透立场。

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