November 29, 2018 / 12:47 AM / 12 days ago

港报社评:基因工程竞赛白热化,中美科技争逐难回头--明报11月29日

内地科学家贺建奎现身港大,出席人类基因组编辑国际峰会,交代基因编辑婴儿风波。峰会主席批评贺建奎的研究不负责任,反映科学界自我规管失效。有基因专家忧虑,事件或令监管机构对基因编辑研究采取更严格限制,「基因剪刀」CRISPR技术发明人更呼吁全球缔结协议禁止基因编辑婴儿,可是若考虑到当前中美高科技领域竞争情况,今次风波也有可能成为基因工程大国竞赛分水岭,触发更多存在道德争议的生物科技秘密研究,科学伦理将面临更多考验冲击。

深圳南方科技大学副教授贺建奎声称,成功以基因编辑技术,令一对具有爱滋病免疫能力的双胞胎出生,消息震惊国际,内地逾百科学家谴责。综观峰会学者反应,大多数专家似乎相信,贺建奎确实进行了基因编辑婴儿研究。贺建奎以「对抗爱滋」辩护,强调实验者受过良好教育,清楚知道风险,可是与会科学家普遍认为,现时还有很多方法抗爱滋,他的说法站不住脚,有关研究既不透明亦无医学需要。

基因编辑技术出现不过数年,发展并未成熟,国际社会未有充分讨论,现阶段将技术直接应用于胎儿,做法大有问题,不过贺建奎敢冒天下之大不韪,显然亦经过精心思量。国家科技部表示,如果基因编辑婴已经诞下,违反《人胚胎干细胞研究伦理指导原则》,当局将依法处理,不过有关文件只属指引并非法例。根据内地法律《人类辅助生殖技术管理办法》,申请人类辅助生殖技术的医疗机构,必须符合《人类辅助生殖技术规范》文件要求,当中规定「禁止以生殖为目的对人类胚胎进行基因操作」,不过有关法律针对的是医疗机构,是否适用于科学家个人,或有灰色地带。

贺建奎强调,南方科技大学与其美国母校莱斯大学并不知情,惟其研究明显有人协助。有指贺建奎的研究经费来自南科大,曾任贺建奎导师的莱斯大学教授蒂姆,亦因卷入事件遭校方调查,真相尚待查明。有学者认为,贺建奎今次研究算不上有重大技术突破,不过如果基因编辑双胞胎诞生属实,由于只有贺建奎等人知道双胞胎身分,意味他们可以长期观察双胞胎成长。即使这有「活人实验」之嫌,然而此优势已足以令贺建奎踏入研究前沿无人区。

贺建奎坚信「伦理将站在我们这边」,强调试管婴儿最初也备受争议。有学者忧虑今次风波后,各地监管机构可能引入更严格限制,妨碍基因编辑研究,然而大国竞争亦有可能成为事态朝相反方向发展的推力。

基因工程与人工智能是本世纪两大高科技领域,已故物理学家霍金预言,本世纪末人类将看到基因工程突破,出现超级人类。中美基因工程竞争白热化,基因剪刀技术开启了基因编辑大门,中美的基因剪刀技术应用专利项目,数量旗鼓相当,各占全球总数接近两成。2015年,中国科学家率先做人类胚胎基因编辑实验,中方在运用基因剪刀治疗癌症方面,也领先全球,迄今已有近百病人接受过治疗。高盛一份报告声称,中国已在基因编辑竞赛压倒美国,美方专家更惊呼生物科技的「史普尼克时刻」(Sputnik moment)已经来临,情形一如半世纪前苏联抢先美国成功发射史普尼克卫星,触发太空竞赛。

任何尖端技术都有军民两用可能。美国对华敌意升温,有专家质疑,中国可以应用基因剪刀于医疗目的,也有可能用来发展生物武器。不过美国《大西洋》杂志亦提到,过去美国国防部亦有秘密生物科技计划。目前美国国防部高等研究计划署(DARPA)有研究基因编辑技术,外界不知详情,其中一项有公开提及的研究项目,是基因改造昆虫和病毒。美方声称,让大量带有基因改造病毒的昆虫接触农作物,可以改造作物基因,抵御旱涝,可是有德国学者质疑,抗旱抗涝有其他方法,美方研究成果可倒过来用作生物武器,摧毁农作物。

当今欧洲对人类胚胎基因编辑研究管得最严,多国立法禁止以人类生殖细胞作研究,中国、印度等发展中国家相对宽松,法律规管有灰色地带。美国方面,虽然法律禁止联邦政府资助人类胚胎基因编辑研究,惟同样没有立法限制研究,去年美国科学界同意,可以在「严格监管及罕有情况」改变人类基因,藉以避免疾病,为基因改造婴儿叩开大门。贺建奎研究曝光后,基因剪刀技术发明人、美籍华裔科学家张锋主张缔结全球协议,禁止基因编辑婴儿,可是基因工程竞赛已经展开,能否成事全无把握。近年一些美国科学家已大谈如何改造人类基因,以便适应火星环境生活,「新人类出现只是时间问题」,有学者更表示已辨认出逾40个有利长途太空航程的基因。世界之大,要保证没有科学家悄悄进行实验谈何容易。基因编辑婴儿诞生,可能令更多人跃跃欲试。(完)

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