January 23, 2020 / 12:55 AM / a month ago

港报社评:经济放缓不足惧,未富先老真难题--信报1月23日

中国国家统计局上周五公布2019年国民经济运行状况,可喜的是“保六”不辱使命,可忧的则是国内生产总值(GDP)增速连续两年放缓,而百分之六点一的升幅更是二十九年来最低。短期减速或可透过宽松货币措施及扩张性财政政策凑合对应,惟若是中国经济多年来一直倚重的人口红利出现结构性改变,便不是可轻易用钱解决,从日本、南韩和欧洲发达国家的经验判断,人口结构趋势一旦逆转将甚难回头。沿此路进,“未富先老”恐怕是中国面临的最严峻挑战。

过去两年,媒体焦点尽在中美灿烂的贸易战以至全方位角力,经济学者及地缘政治学家念兹在兹的则是老龄化如何影响中国经济长远格局和环球权力均衡。换句话说,决策者能否妥善处理人口老化危机,不但关乎中国未来的国运,还可能主宰今后中美两强谁主浮沉。

国家统计局的数据显示,内地人口总量在2019年突破十四亿,可是新生婴儿总数只有一千四百六十五万人,连续三年下降;更令人担心的是,中国出生率去年降至一九四九年中共建政以来的最低水平,每千人只有十点四八名新生儿,远低于维持人口自然增长所需的更替水平。

中国经济奇蹟有目共睹,然而即使经过三四十年高速增长,内地人均GDP依然只分别相当于南韩约三分之一、日本约四分之一。所谓未富先老,乃指中国离真正富起来尚远,惟出生率下滑速度却更快更彻底地追上富裕国家,出现人口加速老化,由此衍生的劳动力萎缩、医疗福利开支膨胀、经济活力渐失等棘手问题,足以对中国长期发展形成恶性循环。

内地目前五人中便有一人年龄在六十岁或以上,随着出生率年复年地低于正常更替水平,劳动人口减少势必导致生产力下降,并进一步推高工资;长此下去,经济增长难免被大幅拖慢。有人口趋势学者提出警告,从现在到2030年,中国人口变化将令GDP增长率每年少半个百分点。倘若不幸言中,以中国去年百分之六点一的经济增速,不出十年恐怕便要步欧日等“旧世界”后尘,沦为低增长国家。

内地人口危机原因多样,以往的一孩政策固然是“原罪”,但观乎当局放宽生育限制后出生率不增反减,足证楼价高企、生活成本攀升等众所周知的因素,大大降低了夫妇添宝宝的意欲。适育男女不愿生、不敢生,再多的鼓励政策只怕亦无补于事。

本世纪初,中国仍是公认的“世界工厂”,外界对中国的印象,普遍离不开山寨文化根深柢固、企业创新不足、经济模式粗放、促进内需消费举步维艰;也就是说,经济转型只闻楼梯响。时至今日,类似的善意或恶意批评已明显减少。

《纽约时报》著名评论员莱昂哈特(David Leonhardt)上周四发表题为〈美国人所不能理解的中国崛起〉一文,详述作者于2010年及新近走访神州的观感,从中对比两次访问期间内地发生的转变。这位2011年普立兹奖得主发现,中美最大分别并非依然悬殊的综合国力,而是中国于科研、推动消费、企业创新等多个领域皆大步向前;相比之下,美国这些年在减少社会不公、加强投资未来等环节不进反退,此消彼长,对山姆大叔维持世界霸主地位大大不利。结论是:中国的希望源自“不断进展”(continued progress),而美国的祸根则潜伏于“停滞不前”(stagnation)。

每当中国经济改革陷入樽颈,往往要借助外力打破僵局,2001年加入世界贸易组织后迎来长达十年的双位数增长即为显例。从这个角度出发,中美分阶段达成经贸协议如能产生类似“入世”的效果,对中国在改革路上继续走下去利多于弊。乐观派有没有高估中国,还看当局能否有效应对人口危机这个真难题。

根据美国人口普查局国际数据库资料,1990至2019年,美国劳动年龄人口增长百分之三十一点五,中国增幅则为百分之三十点一,基本上并驾齐驱。然而,展望未来三十年,两国势头优劣立判,美国劳动年龄人口预料增长百分之十三,中国则减少百分之二十点六。

中国近年于人工智能、机器学习等尖端科技无疑走在世界前列,部分领域甚至超越美国,惟内地劳动人口于短短一个世代间若真的缩水两成,经济维持稳中偏快增长恐怕难乎其难。北京领导人要实现中国梦,首先得成功切实“造人”,维持劳动生产力长盛不衰。(完)

注:以上的评论仅为摘要,并且不代表路透立场。

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