March 22, 2019 / 12:19 AM / a month ago

港报社评:美国减息言之尚早,联储局输人不输阵--信报3月22日

美国联储局一如所料于本周的政策会议上「放鸽」,最新利率点阵图(dot plot)显示决策者预期今年全年都不会加息,意味联邦基金利率直至2019年底,将维持于二点二五厘至二点五厘区间之内;而现在到2021年的三年内,估计只须再调高利率一次,完全符合议息声明中强调局方在加息上「保持耐性」的描述。

联储局同时宣布,将于今年5月起放慢缩减资产负债表的步伐,预计九月底可为整个缩表行动画上句号。市场对联储局敲定结束缩表早有预期,而具体时间落实,虽令美股周三跌幅一度显著收窄,抵消了美国总统特朗普扬言将维持对中国进口货加征关税一段长时间的冲击,但尾段沽压重现。

联储局官员在去年12月的会议上仍预期2019年将加息两次,短短三个月后变成全年按兵不动,政策立场软化之快令人「叹为观止」。然而,欧洲央行于本月初议息后决定9月重启定向长期再融资操作(TLTRO),向银行提供低息长期贷款,还表明今年内不会加息;国务院总理李克强更以「割自己的肉」来形容中国政府大规模减税降费的措施,足证环球经济形势确实严峻。因此联储局极速「转軚」,不见得就像部分阴谋论者所说般纯因狂人总统针对加息缩表三日一小骂、五日一大骂;更具决定性的显然是,全球经济放缓势头日趋明显,美国难以独善其身,大多数决策官员皆认为静观其变胜于继续实施偏紧的货币政策。

联储局议息后发表最新经济展望,把今年美国GDP增长预测从之前估计的百分之二点三下调至百分之二点一,明年预测则从百分之二微降至百分之一点九。观乎这个温和的修订幅度及主席鲍威尔于记者会上句句不离美国就业市场保持稳健,决策者对经济前景审慎有余却绝不悲观。这里有两点值得注意:

一、利率期货市场对联储局年底减息的预期近日明显升温,而美国国债两年、三年及五年期孳息率更全线呈现倒挂,反映出市场对美国经济的看法远不如联储局正面。决策者原可选择把今年加息次数由预期两次改为一次,这既符合审慎而不悲观的经济评估,还可为决策者保留一点灵活性。联储局最终选择直接向市场发出全年利率不变的讯息,可见鲍威尔汲取了去年底美股急转直下的「教训」后,深切体会到不能满足市场期望有何后果。从这个角度着眼,点阵图显示2020或2021年仍有上调利率一次的空间,基本上力求输人不输阵而已,美国加息周期极可能已随着这次政策会议而落幕。

二、眼前的问题是,美国、中国和欧洲都在经济面对逆境下释放出强烈政策转向讯号,内地投资者固然对A股步入真牛市满怀憧憬,美股亦懒理企业盈利预测不断下调,蓄势再试历史高位。然而,在钟摆的另一端,资金继续源源流入债市,美国长债孳息持续回落之外,十年与两年期息差进一步缩窄至不足十二个基点,一旦倒挂,经济衰退恐不在远。

根据1997、2000及2006年的经验,联储局每次叫停加息后,短则数月长则十数月,接下来调整利率的行动都是减而非加;不幸的是,减息背后俱涉及金融体系或资产市场发生重大事故,诸如俄国债务危机拖垮对冲基金LTCM、科网泡沫爆破,以及次按风暴一发难收,最终掀起凶猛的金融海啸。

联储局于短时间内「鹰」转「鸽」,带动美股及其他风险资产摆脱去年末季颓势,年初以来反弹大都十分强劲,惟减息往往意味经济出现大问题,央行不得不放松银根救市,对市场信心反而不利。联储局这次做得最正确的,乃选择静观其变,没有鸽上加鸽向投资者暗示减息,在股债齐牛讯息混乱的此刻不必要地为市场添烦添乱。(完)

注:以上的评论仅为摘要,并且不代表路透立场。

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