March 23, 2018 / 12:57 AM / a month ago

港报社评:鲍老美股贴错门神,低估通胀最大风险--信报3月23日

美国联储局一如所料,于本港时间周四凌晨宣布加息四分一厘,联邦基金利率上调到一点五厘至一点七五厘水平。按照局方同日发布的最新利率前瞻「点阵图」,今年底利率预测中位数维持于二点一二五厘,意味全年加息三次、每次调高四分一厘的展望不变。议息声明发表后,道指一度涨逾二百点,惜后劲不继,收市倒跌四十五点;周四更受Facebook丑闻继续发酵及中美贸易战一触即发困扰,道指接近中段时急挫超过五百点。

联储局的职责是确保美国民众充分就业和物价稳定,取悦投资者从来不是央行分内之事,惟市场总认为央行不会袖手旁观。事有凑巧,由鲍威尔执掌联储局至今的三次「大骚」可见,这位新舵手与美股彷佛存在某种「逆向相关性」,让人有啼笑皆非之感。

鲍威尔二月五日首天履新,美股即出现近年罕见剧震,道指泻逾千点;他在二月二十七日首次以联储局主席身份出席国会听证会,发放对经济和通胀偏鹰的语调,触发道指大跌三百点;本周三(美国时间)公布议息结果,道指一度急升,但鲍威尔于接着举行的记者会开腔后,美股即从高位回落,道指反覆低收。鲍威尔新官上任头威头势的三个大日子都得不到股市祝福,说他跟华尔街「贴错门神」,从表象观之似无不妥。

这也许纯属巧合,但实事求是地看,鲍威尔的言行足以牵动市场对联储局收紧银根步伐的预期,股市波动只是反映投资者情绪。从这个角度出发,联储局今年首次加息及发表利率展望后,有两点必须注意:

一、决策者调高对今年美国经济增长的预测,同时下调对失业率的估算,但整体通胀率和核心通胀率预测俱维持于百分之一点九水平不变,依然低于联储局百分之二的通胀目标。这虽不足以改变渐进加息的既定路线,惟相对于鲍威尔上月底在国会听证会上流露的偏鹰口风,联储局在这次议息会议后对通胀前景的看法,纵使不能以「鸽」来形容,至少亦予人偏「软」的感觉。

美国总统特朗普高举保护主义旗帜,中美皆摆出无惧贸易战的姿态,这个因素对美国经济和物价影响有多大尚待观察。联储局于议息声明中以「大致平衡」(roughly balanced)来形容美国经济当前面对的风险,那是看不清形势下的稳妥做法,惟「点阵图」在维持今年加息三次的预测之余,把对明年加息频率的评估从两次增至三次,为美国收紧银根到底多进取预留了「演绎」空间。

二、美国经济复苏已持续八年,扩张周期到了这个阶段,工资上调压力极易刺激通胀升温,联储局今年加息最终会否止于三次,归根究柢取决于物价上升速度。换句话说,重点不在加三次还是四次,而是联储局要走在通胀之先抑或落在通胀后头。

按照今年加息三次的设想,联邦基金利率年底将处于二厘至二点二五厘水平,稍高于局方百分之一点九的通胀预测。然而,根据密歇根大学对美国未来十二个月通胀率中位数调查,最新数字已升至百分之二点九。假设密歇根大学调查较联储局的预测准确,后者便有严重落后通胀的风险,为息口和股债市场埋下剧烈震荡的伏线。

香港在联系滙率制度下理应紧跟美息走向,但由于流动性始终保持充裕,自美国于二○一五年底启动加息周期以来,本港银行非但未对最优惠利率作出任何调整,港元拆息与美元拆息差距且愈拉愈阔,推动港元兑美元滙率逼近七点八五的弱方兑换保证。

金管局总裁陈德霖昨天说,香港利率正常化将有利经济发展,楼市更健康。联储局迄今加息六次,港美息差进一步扩大,若令港元滙率正式触及弱方兑换保证,金管局便有必要入市承接港元沽盘,变相抽走港元资金,引导港息回升,从而稳定联滙。

不过,这种操作会否发生、规模多大、对本港流动性以至资产市场会否构成重大影响,现阶段难以说得准,但联储局落后通胀这个潜在风险,对一直未有追随美国加息的香港来说,无疑是一个值得关注的警号。

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