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深度分析

热点聚焦:科技战背景下 一家硅谷芯片公司是如何落地中国的?

路透旧金山8月25日 - 虽然美国加大力度阻止中国获取关键技术,但一家硅谷的开创型计算机芯片公司探索出了一条迂回道路,表明政府要想达成目标是何其之难。

资料图片:2019年5月,中美两国国旗及货币。REUTERS/Jason Lee

MIPS Computer Systems是斯坦福大学教授John Hennessy在36年前与人联合创办的,公司研制出的全新芯片架构仍在被广泛应用。如今Hennessy已经成了Alphabet的董事长。

在2018年底和2019年美中科技贸易战全面开打之际,MIPS的核心技术通过一系列涉及开曼群岛和萨摩亚注册公司的复杂交易,授权给了上海一家公司--上海芯联芯智能科技有限公司。

有兴趣了解MIPS的股权变迁请点击英文图表:(tmsnrt.rs/2Ythl9G)

据四位了解情况的人士说,如今的芯联芯已经获得MIPS在中国内地、香港和澳门的独家经营权,并可以在MIPS架构的基础上开发新的衍生技术。

“有关整个中国大陆的一项许可已经一股脑地全部卖了,”一位消息人士说。这宗交易的金额达6,000万美元。

MIPS授权协议的细节以及之前的一系列交易(在涉及MIPS母公司Wave Computing Inc的破产诉讼文件中有披露),还有路透对20多位知情人士的访谈,可以让人一窥外国公司是如何获取具有战略重要性的美国科技。

芯联芯对MIPS的授权协议不予置评。Wave通过一家公关公司表示,该公司及其顾问律所都认为,公司的新管理团队“确信(MIPS的授权协议)遵守且符合”进出口以及外国投资方面的规定。

路透看到的芯联芯在2019年的一份投资人演示文件显示,该公司热衷于通过MIPS帮助中国在先进的半导体科技方面追赶美国。半导体科技对于从智能手机到先进的武器等领域都至关重要。

演示文件称,MIPS的授权承诺提供“核心科技”,帮助中国实施宏大的‘中国制造2025’目标”。该目标指的是中国政府要在战略产业实现自给自足的计划。

美国经常以“中国制造2025”计划作为采取国家安全措施的理由,以阻止中国获取美国的科技。白宫贸易和制造业政策办公室2018年6月的一份文件称:“中国已经明确列出了计划称雄的科技领域名单。最近中国政府的多数投资行为看起来也与这个目标名单一致。”

根据路透2018年报导,北京方面逐渐注意到已经引发美国反弹,于是开始淡化“中国制造2025”。

根据路透对硅谷创投资本家、律师与科技业初创公司执行长的访谈,自从美方在2018年底收紧对中资直接投资美国科技业初创公司的限制后,许可协议与海外实体成为技术转移的热门渠道。MIPS也是这种情况。

由财政部主导的跨部会小组--美国外资审议委员会(CFIUS)负责对交易提案进行审查,以确保这些交易不会损害国家安全。但许可协议不见得都需交由CFIUS审查,只要不是用来回避监管规定,并且遵守美国出口管制法规的话,就可以被认定为合法。美国出口管制法规负责战略性敏感产品的出口监管。

“中国正利用合资企业或许可协议将技术转移至中国,而不是与美国伙伴进行长期合作,因此重要的是要更仔细检查这些安排,将公司的技术留在国内,”资深科技业高管、目前为美国国防部创新部门负责人的Michael Brown表示。

CFIUS并未回应针对该问题置评的要求,对MIPS技术转移的详情也没有回应。

Hennessy对路透表示,他在2005年之前已经将MIPS相关股票全数脱手,对中国许可协议的详细内容毫不知情。

**复杂交易**

根据法院文件显示,Wave Computing因一笔与收购MIPS有关的融资交易失败,被迫向一投资人归还4,000万美元后,Wave今年4月底申请破产保护。

但根据芯联芯一名离职工程师表示,Wave与芯联芯在中国的交易协议仍然有效,包括华为在内的众多中国企业,向芯联芯取得MIPS技术授权。华为向路透证实,华为是支付授权许可费的客户,但拒绝进一步透露细节。

根据华为一名离职高级工程师及两名与中国密切合作的美国芯片顾问指出,随着中国加速发展自有芯片,MIPS对中国一直是个重要的基础技术。根据独立芯片顾问Nick Ilyadis指出,中国一直努力建立不依赖美国的芯片产业,过去曾尝试以MIPS架构打造中国自己的微处理器。

将MIPS核心技术输送到中国之路,一开始是一场为了化解美国有关技术转移疑虑的曲折安排。

投资公司Canyon Bridge在2017年9月宣布,将收购英国图形芯片公司Imagination Technologies,后者当时是MIPS的所有者。据路透报导,Canyon Bridge部分由中国政府出资创建。

收购MIPS将需要接受CFIUS的审查。根据Imagination在2017年9月22日发布的关于MIPS出售的新闻稿,该交易最终以完成将MIPS从集团剩余部分中分离出来的重组为前提。

Imagination执行长、也是Canyon Bridge合伙人的Ray Bingham没有回复置评请求。

从Imagination分拆出来后,MIPS曾多次易手,最终进入Wave Computing公司,Canyon Bridge和阿里巴巴集团旗下的Alibaba Investments Limited是Wave Computing的少数股权股东。

路透无法确定阿里巴巴和Canyon Bridge是否事先知晓Wave将MIPS技术授权给一家中国公司的计划。阿里巴巴没有回复置评请求,Canyon Bridge未就MIPS许可置评。

据CFIUS专家表示,阿里巴巴和Canyon Bridge对Wave的投资不需要向CFIUS备案,因为他们的投资是被动型的,且低于要求备案的持股10%上限。

两位不愿具名的前CFIUS委员表示,他们本该要审查对Wave的投资,以确定那些投资是否属于CFIUS的监管范畴。CFIUS已经否决了Canyon Bridge收购美国芯片商Lattice Semiconductor。之前路透报导指出,Canyon Bridge背后有中国政府的支持。(reut.rs/2E6QRDZ)

位于华盛顿的战略与国际研究中心的科技政策计划主管James Lewis说,我希望CFIUS在监管技术投资方面采取更强硬的态度。他在2018年协助草拟一份强化对外国直接投资监管的议案的部分内容,但没有解决美国监管许可证交易的问题。

“当你关闭一条道路时,中国人会设法去找别的路子,这点毫不意外,”Lewis说,他指的是对科技初创企业进行直接投资。(完)

编译 郑茵/李春喜/陈宗琦/蔡美珍/汪红英/白云; 审校 徐文焰/张荻/王灿

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