July 30, 2020 / 4:07 AM / 8 days ago

《HOME专栏》美国欲摆脱对华稀土依赖 恐怕不容易

(本文作者Andy Home为路透专栏作家,以下内容仅代表其个人观点)

资料图片:2010年10月,中国内蒙古,建于风力发电机旁的一座稀土纪念碑。REUTERS/David Gray

路透伦敦7月28日 - 美国国防部刚刚承诺为国内两家稀土分离厂提供资金。

这表明特朗普政府朝着打破对中国关键矿产供应的依赖迈出一小步。

但国防部的直接介入表明,从零开始建立一个不依赖中国的稀土供应链可谓是一项艰巨任务。

去年,美国的稀土化合物和稀土金属几乎全部依赖进口,此前两年也是如此。根据美国地质调查局(USGS),中国仍然是最大的稀土供应方,提供了全部进口量的80%左右。

随着中美关系恶化,这种对中国关键矿产的高度依赖变得愈发棘手。这些关键矿物在民间和军事领域应用广泛。

但要打破这种依赖,正如美国所发现的那样,需要政府的直接支持、与志趣相投的国家结盟,而且要长期重视从矿石到稀土磁铁的六步加工链。

tmsnrt.rs/331XRfq

**连接供应链**

美国目前在加州的帕斯山(Mountain Pass)矿场生产稀土。该矿申请破产后在2017年被MP Materials收购。后者是美国基金JHL Capital Group和QVT Financial支持的投资工具。

据美国地质调查局(USGS),该矿去年生产了2.6万吨轻稀土氧化物,占全球产量的12%。

中国在全球稀土供应链第一阶段的主导地位正在减弱,部分归因于帕斯山复产,以及高污染重稀土开采从中国转至缅甸。缅甸去年生产了2.2万吨稀土精矿。

但是,除了澳洲Lynas Corp(LYC.AX)之外,全球几乎所有稀土加工产能都处于中国控制之下。Lynas在马来西亚经营一家稀土分离厂。

当前在帕斯山开采的矿石被运到中国,加工成化合物和产品后再运回美国。

MP Materials是被选中获得政府直接资助筹建分离厂的三家公司之一,不过资助是在对其中国股东盛和资源进行审查后获批的。

Lynas与德州的Blue Line合作筹建重稀土分离厂。

不过问题在于,这两家分离厂生产的稀土氧化物可能仍不得不运到中国进行进一步加工。

随着美国追逐中国在稀土价值链上的地位,它发现一路到最终产品的每一个环节都有一定问题。

美国基本上没有生产钕磁铁(neodymium iron boron magnets)的能力。这是稀土最常见的最终用途,随着全球汽车业转向生产电动车,钕磁铁的应用可望呈现指数性增长。

讽刺的是,握有两项钕磁铁原始专利之一的通用汽车(GM.N)将权利卖给中国。日本住友(8053.T)将另一项专利卖给日立(6501.T),日立目前是中国以外的钕磁铁主要供应商。

“钕磁铁大多由中国生产,”Lynas Corp销售与市场行销副总裁Pol Le Roux对Argus Media表示。

“那么我们要在哪里扩展?美国与欧洲吗?可是美国与欧洲生产的钕磁铁很少。因此如果我们生产更多氧化物,唯一的顾客只有中国,”Le Roux表示。

**市场规模不足**

根据Le Roux,欲建立从矿产到钕磁铁的完整产业链,需要顾客与政府的支持。

市场的力量就是帕斯山关闭以及美国退出稀土产业的原因。

市场力量的作用,非常不利于美国国内产能的重建,汽车公司基于利益成本考量往往选择价格较低的中国钕磁铁,而非较高价的欧美新兴同业。

Le Roux表示,Lynas的Mt Weld项目,是因为日本政府提供贷款,并且在刚成立的困难阶段降低利率,才能够存活下来。

Le Roux指出,这个经验的重要启示就是,日本“对待供应链采取一套不同的做法--他们更重视供应稳定性。”

美国还在努力追赶,美国国防部获得授权直接投资分离稀土产能,正显示美国了解到政府必须挑起扶持的角色。

美国参议员克鲁兹提出的议案,计划资助稀土项目,对使用美制钕磁铁的企业提供巨额租税优惠,也是相同的精神。

**冶金联盟**

美国也逐渐意识到,如果想要在稀土领域重新取得一些控制权,势必需要盟友。

“我认为到这个阶段可以明显看出,如果真的想在中国以外打造一条稀土供应链,势必需要国家之间的合作,”英国钕生产商Less Common Metals执行董事Ian Higgins表示。

Lynas对德州项目的参与,使得一家稀土化合物制造商与中国以外唯一一家拥有商业级别的稀土精矿分离经验的公司得以联手。

美国一直在忙于与澳洲和加拿大在一系列关键矿物资源方面建立潜在联盟关系。

很明显,如果美国想要弥补国内制造稀土磁铁的空白,将需要日本的帮助。

日立不仅是唯一一家具备一定规模的非中资业者,而且日本在降低对中国稀土依赖方面也走得更远,因为日本十年前一度面临中国稀土出口禁令的不利局面。

日本之所以引导Lynas应对成立初期的各种问题,就是缘于那场供应冲击。

日本花了十年时间才降低了中国对其稀土供应的控制,美国也面临一场持久战。

“规模数十亿美元的供应链不会一夜就发生转变,(但是)供应链转变必须发生,但只会是逐渐的,”MP Materials的副董事长James Litinsky说。

美国国防部对MP Materials和Lynas/Blue Line的资助是转变之路上的重要一步,但那条路将会很漫长。(完)

编译 王灿/李爽/杜明霞/陈宗琦/蔡美珍/白云; 审校 王兴亚/王灿/艾茂林/戴素萍/孙茉莉/李春喜

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